Pourquoi les femmes résistent mieux au Covid-19 que les hommes

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Une nouvelle étude portant sur les réponses immunitaires des hommes et des femmes au nouveau coronavirus pourrait jeter un nouvel éclairage sur les raisons pour lesquelles les hommes sont plus susceptibles de tomber gravement malades avec Covid-19, ont déclaré mercredi des chercheurs. Publiée dans la revue scientifique Nature, l'étude rappelle que "les hommes représentent 60% des morts du Covid-19 dans le monde".

Chercheurs de l'Université de Yale, essayant de trouver un explication biologique pour l'écart, ont constaté que les femmes peuvent déclencher une meilleure réponse immunitaire au virus.

Les patientes avaient une activation plus "robuste" des soi-disant lymphocytes T, qui sont des globules blancs qui détectent les virus et les éliminent, même à un âge avancé.

Selon ce spécialiste de l'immunité, "ces différences peuvent impliquer une plus grande sensibilité des hommes à cette maladie". Or, c'est la production excessive et incontrôlée de ces substances, provoquée par un emballement du système immunitaire, qui est pointée du doigt dans les formes graves de la Covid-19 (on appelle cela "orage de cytokines").

De leur côté, à un stade précoce de l'infection, les hommes produisaient globalement plus de cytokines que les femmes.

Au contraire, l'étude a suggéré qu'une mauvaise réponse des lymphocytes T chez les hommes conduisait à une aggravation de la maladie. Et plus les hommes sont âgés, plus cette réponse est faible.

En revanche, les femmes qui avaient un taux élevé de cytokines au début de l'infection étaient celles dont l'état s'est aggravé plus tard. Ces résultats mettent en avant l'idée d'une approche fondée sur le sexe pour le traitement des patients.

Pour les hommes, "nous devrions améliorer la réponse des lymphocytes T grâce à des vaccins", a déclaré le professeur Iwasaki.

Mais l'étude a des limites.

L'âge moyen des patients était également élevé, autour d'une soixantaine d'années. "Plusieurs des différences observées pourraient être dues à l'âge ou à l'indice de masse corporelle", voire au "hasard", plutôt qu'au sexe, estime une spécialiste qui n'a pas participé à l'étude, la Pr Eleanor Riley (université d'Edimbourg), citée par l'organisme britannique Science Media Centre.

De plus, "bien que la réponse moyenne diffère" entre le groupe d'hommes et le groupe de femmes, au niveau individuel, beaucoup d'hommes et de femmes ont des réponses similaires, poursuit-il.

Par conséquent, il estime que les traitements doivent être adaptés individuellement à chaque patient et ne pas être définis uniquement en fonction du sexe.

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