Le plus grand avion du monde fait son baptême de l’air

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Le groupe Stratolaunch Systems a communiqué les détails du premier vol de son avion à double fuselage, développé pour transporter des lanceurs de moyenne puissance.

Hier, l'avion géant a décollé de l'aéroport de Mojave, près de Los Angeles, à 6h58 heure locale, et est resté en l'air pendant deux heures et demie.

L'étrange appareil, construit par la mythique société d'ingénierie aéronautique Scaled Composites dans le désert du Mojave, a deux fuselages et est propulsé par six moteurs de Boeing 747. Cette méthode d'accès à l'espace est plus souple que les décollages de fusées à la verticale, car il suffirait d'une grande piste de décollage. Son envergure atteint 117 mètres, défiant ainsi la longueur d'un terrain de football. En comparaison, un Airbus A380 mesure 79,75 mètres d'envergure. La vitesse maximale durant le vol a été de 304 km/h (189 miles par heure, selon Stratolaunch), et l'avion est monté jusqu'à 17 000 pieds, soit 5 182 m.

Jean Floyd, le grand patron de Stratolaunch, s'est réjoui de ce "premier vol fantastique".

Le projet Stratolaunch a été lancé en 2011 par Paul Allen, cofondateur et actionnaire de Microsoft, décédé en octobre dernier.

"Le vol d'aujourd'hui poursuit notre mission qui consiste à fournir une alternative flexible aux systèmes lancés au sol", a-t-il dit.

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